NASA首席科學家葛林。

美國太空總署(NASA)首席科學家葛林(Jim Green)預測,未來兩年內NASA將會在火星發現外星生命。葛林深信,NASA和其歐洲夥伴將會找到無庸置疑的外星生命證據,他認為只是時間早晚問題。

這位NASA物理學家認為,明年的火星任務將會首次挖掘出火星上外星生命的證據。將在2020年7月升空的太空任務,將把新一代探測器送至火星。然而,就在極具意義的發現終於得以實現時,葛林警告說,人類可能還沒做好心理準備。

NASA火星任務將與歐洲太空總署(ESA)旗下、將鑽探火星地表之下的「火星太空生物」探測計畫(ExoMars)合作。

葛林深信,將會找到無庸置疑的外星生命證據。

葛林告訴《星期日電訊報》:「這將是革命性的,就像是哥白尼說『不,是我們繞着太陽轉』,徹底革命性,它將開啟全新思路。」他說:「對此我一直感到擔心,因為我認為我們就快找到它(外星生命),並做出某些宣佈。」

明年火星任務的發射窗口時間介於2020年7月17日至8月5日,但這台孤獨的探測器要到2021年2月才會抵達火星,並展開探測活動。ESA的探測計畫將遵循類似軌跡,並朝火星岩石往下鑽約2公尺。

2020年火星任務是建立在NASA以往探測車「精神號」(Spirit)、「機會號」(Opportunity)和「好奇號」(Curiosity)成功打下的基礎。

有水就有生命

葛林今年8月誇下海口,宣稱科學家可望於今生今世找到外星生命的證據。這番說法呼應了NASA前首席科學家史托方(Ellen Stofan)的觀點,她認為要在火星上找到生命,就要挖得夠深夠久。這些令人難以置信的說法,根據的是古老火星擁有潮濕環境。儘管如今的火星是個沒有生命的荒蕪沙漠,但火星曾經有濃厚且潮濕的大氣層。葛林說:「最重要的是,有水就有生命。」

在火星歷史上的某個時刻,它失去大部分磁層,導致太陽輻射奪走了火星豐厚的大氣環境。然而,在像火星這類的「極端環境」中,葛林深信,某些微生物為了生存會「鑽入岩石內」。他說:「我們曾進到像是核廢料池這種大家認為什麼也無法生存的環境,我們曾深入到地表以下3.2公里處,如果那裡有水就會充滿生命。」

NASA的2020年火星任務探測車將蒐集岩石和土壤樣本。這些樣本將留在火星上供未來任務取回,2020年火星任務的岩石樣本將被保存在保護試管中。

NASA指出,這將是首度展現取回這類樣本能力的任務。